Znanstvenici su prvi put otkrili vodenu paru na potencijalno naseljenom super-Zemlji. Taj je planet sada naša najbolja ponuda za pronalazak izvanzemaljskog života.


Znanstvenici su prvi put otkrili vodenu paru u atmosferi potencijalno naseljenog planeta.

U dvostrukoj veličini Zemlje i osam puta većoj od mase našeg planeta, K2-18 b smatra se super-Zemljom. Orbitira unutar zone stanovanja njegove crvene patuljaste zvijezde – raspona udaljenosti u kojima tekuća voda može postojati na površini planeta.

"Ovo je jedini planet koji trenutno poznajemo izvan Sunčevog sustava koji ima ispravnu temperaturu za podupiranje vode. Ima atmosferu i vodu u sebi, što ovaj planet čini najboljim kandidatom za stanovanje koji poznajemo", Angelos Tsiaris, vodeći autor članka o nalazu, izjavio je u pozivu za novinare. "Bili smo izuzetno uzbuđeni kada smo vidjeli te rezultate."

Svemirski teleskop Kepler prvi je put otkrio K2-18 b, koji je udaljen samo 110 svjetlosnih godina od nas, ali nova studija o vodenoj pari planete, objavljena u srijedu u časopisu Nature Astronomy, predstavlja veliki korak prema razumijevanju onoga što useljivi planeti izgledaju izvan našeg Sunčevog sustava.

Za sada znanstvenici misle da su super-Zemlje najčešći tip planeta u galaksiji Mliječni put – a crveni patuljci su najmanja, najhladnija, najdugovječnija i najčešća vrsta zvijezda – što znači da bi mogla biti veća voda, voda – sadrže egzoplanete poput ove vani. Međutim, zasad nije potvrđeno nijedno.

Upoznajte K2-18 b

K2-18 b kruži oko svoje malene crvene patuljaste zvijezde svakih 33 dana. Istraživači misle da je to ili kamenit planet poput Zemlje ili ledeni planet s visokom koncentracijom vode u svojoj unutrašnjosti. Možda ima oblaka, ali ako je tako, zapažanja znanstvenika pokazuju da nisu baš gusta.

Iako se K2-18 b nalazi mnogo bliže svojoj zvijezdi nego što je Zemlja suncu, planet prima samo nešto više zračenja od Zemlje, budući da je njegova zvijezda mnogo manja i hladnija od našeg sunca. Proračuni istraživača također pokazuju da planeta ima sličnu temperaturu kao i Zemlja: negdje u rasponu od -99 stupnjeva do 116 stupnjeva Fahrenheita.

Da bi odredili sastav atmosfere K2-18 b, istraživači koji stoje iza nove studije koristili su podatke iz svemirskog teleskopa Hubble kako bi analizirali zračenje zvijezde kroz njegovu atmosferu. Prvi put su otkrili potpis molekula vode.

NASA-in svemirski teleskop Hubble kruži oko Zemlje.
NASA / Getty Images

Podaci su također ukazivali na prisutnost vodika i helija u atmosferi.

Važnost atmosfere

Atmosfera održava površinu planeta toplom i štiti je od zračenja zvijezde. Život na Zemlji ne bi bio moguć bez naše atmosfere koja također pruža mnoge kemikalije neophodne za život, poput ugljika i dušika.

K2-18 b je zreo za nastavak proučavanja, jer njegova vodena para vjerojatno već neko vrijeme ne ide nikamo, rekli su istraživači. Njegova je zvijezda relativno neaktivna i nije ugasila nikakve znakove otkako su znanstvenici započeli promatrati sustav.

Osim toga, činjenica da atmosfera planeta sadrži vodik također djeluje na dobro za kontinuirano prisustvo vodene pare – vodik je puno lakši, pa bi prva molekula otišla ako se atmosfera K2-18 b izbaci zračenjem.

Ova slika snimljena na Međunarodnoj svemirskoj stanici prikazuje Zemljinu narančastu stratosferu, najniži i najgušći dio njene atmosfere.
NASA / Marshall Centar za svemirske letove

"Voda može ostati prilično dugo jer super-Zemlje mogu zadržati svoju atmosferu duže vrijeme, jer imaju veću gravitaciju", rekla je Giovanna Tinetti, fizičarka koja je koautorica papira, u pozivu za tisak.

Ona je uspoređivala atmosferu ove planete s atmosferom na Marsu. Crveni je planet mnogo manji i ima slabije gravitacijsko povlačenje od Zemlje, pa iako je nekada imao atmosferu (i vjerojatno tekuću vodu), Mars je bio premali i slab da bi mogao visjeti na njemu. S vremenom je protok nabijenih čestica i plazme od sunca oduzeo Marsovu atmosferu.

Planeti poput K2-18 b mogu pomoći u redefiniranju životnih karakteristika

NASA / JPL-Caltech / R. Ozljeda (SSC-Caltech)

Atmosfera K2-18 b vrlo se razlikuje od Zemljine, budući da je sastavljena uglavnom od vodika, za razliku od vlastite atmosfere bogate dušikom. No znanstvenici koji stoje iza nove studije kažu da se život i dalje može pojaviti u tim uvjetima (barem na osnovu naših ograničenih informacija trenutno).

"Stanovništvo kao što razumijemo vrlo je zemaljski koncept. Dakle, znamo jedan svijet koji je useljiv, a to je sada naša vlastita Zemlja, a sada imamo potencijalno drugi koji bi mogao biti useljiv", Ingo Waldmann, istraživač egzoplaneta koji je bio autor knjige, rekao je. "Zapravo razumjeti kako se nastanjuje život u atmosferi koja je bogata vodikom bit će vrlo intenzivan predmet proučavanja u sljedećih 10 godina."

Istraživači su rekli da će znanstvenici morati početi s određivanjem tlaka atmosfere K2-18 b i količine vode unutar nje. Za sada nema načina znati kakvi su uvjeti na njegovoj površini.

"S trenutnim podacima možemo samo detektirati postojanje atmosfere i postojanje vode", rekao je Tsiaris.

Svemirski teleskop James Webb detaljno će promatrati daleke galaksije pomoću preklopnog ogledala širokog 21 metra.
NASA / Chris Gunn

Međutim, istraživači koji stoje iza druge studije – koja je u utorak objavljena na mreži, ali nije provedena recenzija – rekli su za Space.com da podaci ukazuju na prisustvo oblaka tekuće vode koji bi mogao stvoriti kišu na K2-18 b. Oni su također sugerirali da je atmosfera planeta previše gusta i vrši preveliki pritisak za život jer znamo da postoji na njegovoj površini.

Tsiaris je rekao da će NASA-in novi James Webb teleskop, koji će biti predstavljen 2021. godine, i teleskop ARIEL Europske svemirske agencije, koji bi trebao biti predstavljen 2028. godine, moći prikupiti puno više podataka o K2-18 b. To je zato što će novi alati moći promatrati svjetlost u širem rasponu valnih duljina.

Te bi informacije tada mogle poboljšati znanstvenu potragu za više planeta poput K2-18 b.

"Ovo je nada nadamo se samo jedan od mnogih koje ćemo pronaći – mnoge super-Zemlje koje okružuju patuljaste zvijezde", rekao je Waldmann. "Tada zapravo možemo započeti proučavati što zapravo živi u odnosu na Zemlju ili u usporedbi s drugim super-Zemljima."